Habitualmente existe confusión en lo referente al software libre; principalmente debido a que se confunde libertad con precio (ver definición de software libre de GNU). Entendemos como software libre aquel que se basa en el cumplimiento de (al menos) cuatro libertadres básicas:


Figura 01. El dúo dinamico (GNU/Linux).




  • Libertad para utilizar el programa para lo que quieras.
  • Libertad para estudiar el el programa (para poder realizar un estudio del programa es necesario disponer del código fuente; que es una descripción formal del programa en un lenguaje entendible por el programador).
  • Libertad para redistribuir el programa, y compartir sus beneficios con quien tú quieras.
  • Libertad para mejorar el programa y distribuir sus mejoras.

Si leemos con atención las libertades básicas anteriores, veremos que en ningún caso se menciona nada sobre el precio del software. Para que un programa sea considerado Software Libre, debe cumplir las condiciones anteriores. Existen multitud de licencias que son consideradas validas para Software Libre. Una de ellas (y quizás la más extendida) es la GNU GPL (Licencia Pública General) de la FSF (Free Software Foundation).


Es importante no confundir el software gratuito (habitualmente denominado Freeware), con el software libre.

Las licencias Freeware no permiten estudiar y mejorar el programa (por no disponer del código fuente). Esto es un impedimento crítico, ya que no permite la generación de software basado en estos programas, e impide el desarrollo económico local. Tampoco es correcta (aunque sí esta muy extendida) la distinción entre Software Comercial y Software Libre. Un programa Libre puede ser comercial; se puede obtener un beneficio económico de él, y es totalmente lícito (y recomendable) ganar dinero realizando adaptaciones y dando soporte de este software. Es más correcto denominar Software Privativo al software que no es libre, porque nos priva de nuestras libertades básicas.




Linux es el núcleo de un Sistema Operativo que se distribuye bajo una licencia de Software Libre. En realidad, cuando instalamos un Linux, estamos instalando el núcleo del Sistema Operativo y un conjunto de utilidades que forman parte del proyecto GNU (GNU is Not Unix). Es más correcto hablar de distribuciones de GNU/Linux, ya que están formadas por el núcleo del Sistema Operativo y las herramientas libres de GNU. Existen muchas distribuciones de Linux; la mayoría basadas en Red Hat o Debian. Entre ellas podemos destacar Fedora (Red Hat), Suse, Mandriva (Mandrake), Debian, Ubuntu (basada en Debian), MoLinux (basa en Ubuntu), etc... Todas tienen un núcleo de Linux común, y se diferencian únicamente en los asistentes para la instalación del sistema y la configuración de periféricos. Una aplicación de GNU/Linux debería funcionar en cualquiera de estas distribuciones.
Se puede encontrar multitud de Software Libre para otros sistemas operativos que no son Linux. De hecho, la mayoría de las aplicaciones libres de GNU/Linux se pueden encontrar también en Windows y Mac entre otros. Existen multitud de razones por las que es conveniente utilizar exclusivamente (en la medida de lo posible) software libre, entre otras podemos citar:

  • El software libre favorece el Desarrollo Económico Local: Las inversiones, en vez de realizarse "alquilando" licencias a grandes multinacionales, se realizan en empresas de desarrollo nacionales. Esto es claramente positivo para la comunidad.
  • El software libre favorece la Innovación: No se repite mil veces lo mismo; los programadores sólo se ocupan de programar nueva funcionalidad.
  • El software libre es una clave Competitiva: Utilizando software libre los usuarios siempre pueden estar actualizados, normalmente con coste cero. No hay problemas de licencias utilizando Software Libre.
  • El software libre nos hace ser más libres: No existen formatos cerrados o propietarios. Las aplicaciones pueden compartir sus datos sin problema. Cada usuario puede utilizar el software que desee y, con seguridad, existiran conversores libres entre formatos de ficheros.

Figura 02. Linux, un núcleo de SO libre.